Пенсионный советник

Или Пан, или пельмень

Спутник Сатурна оказался похож на летающую тарелку

Carolyn Porco/NASA

Спутник Сатурна Пан оказался похож на летающую тарелку, пельмень или даже Дональда Трампа. Что заставило небольшой спутник обрести такую форму, рассказали ученые.

Американский космический аппарат Cassini, завершающий свою миссию близ Сатурна, в очередной раз доказал, что за поражающими воображение открытиями вовсе не обязательно лететь к другим звездам, а удивительное все еще находится где-то рядом — в нашей до сих пор мало изученной Солнечной системе. Достаточно лишь вглядеться.

Всего три дня назад, 7 марта, аппарату удалось снять с беспрецедентной четкостью один из многочисленных спутников Сатурна — крохотный Пан.

Carolyn Porco/NASA

И хотя ученые догадывались ранее о необычных особенностях формы этого небольшого спутника, реакция участников самой миссии говорит сама за себя. «Эти снимки реальны! Наука оказалась лучше вымысла», — обрадовалась Кэролин Порко из команды обработки изображений миссии Cassini.

Крохотный спутник, имеющий в диаметре всего 32 километра, был назван в честь древнегреческого бога пастушества и скотоводства не случайно. Он относится к так называемым спутникам-пастухам. Двигаясь по окружности внутри внешнего кольца А, Пан и подобные ему спутники своим притяжением выметают вещество кольца, образуя вокруг себя щель. Деление Энке — как раз является такой щелью, внутри которого вращается Пан. Собственно, еще до обнаружения Пана наличие щели в кольце А и натолкнуло ученых на мысль о существовании в ней спутника еще в середине 1980-х годов. Однако сам он не был открыт до 1990 года, пока Марк Шоуолтер не заметил его при анализе фотоснимков, присланных в 1981 году автоматической станцией «Вояджер-2».

В ноябре 2016 года Cassini, исследующий систему Сатурна с 2004 года, по команде ученых изменил наклон своей орбиты и начал нырять сквозь кольца планеты и исследовать их наименее изученный и интересный внешний край. Благодаря выходу на новую орбиту с наклонением 60 градусов с 30 ноября по 22 апреля аппарат начал нырять сквозь кольца каждые семь дней (всего 20 раз).

«Мы называем эту фазу миссии орбитами, задевающими кольца, поскольку мы сможем коснуться внешнего края колец, — пояснила Линда Спилкер, участник миссии из Лаборатории реактивного движения. — Вдобавок у нас есть два инструмента, которые могут брать пробы частиц и газов по мере того, как мы будем пересекать плоскость колец, поэтому в каком-то смысле Cassini действительно заденет кольца».

Это уже позволило получить новые снимки колец планеты с необычных ракурсов, и вот теперь — получить снимки Пана с небывалым разрешением.

Эти снимки были сделаны с рекордно близкого расстояния — 24 572 километра.

На фотографиях ясно виден гребень, который опоясывает всю окружность необычного спутника и чем-то делает его похожим не то на сам Сатурн, не то действительно на летающую тарелку. Летающая тарелка, космический корабль, грецкий орех, равиоли и даже лик Дональда Трампа — вот что видят люди, глядя на фактически заново открытый спутник Сатурна.

По мнению ученых, этот гребень – так называемый экваториальный аккреционный диск, состоящий из выпавшего на поверхность спутника вещества, входящего в состав окружающего кольца. «Как сильно эти снимки отличаются от едва различимой точки, которую я увидел в 1990 году на фотографиях «Вояджера»!». «Как приятно наконец увидеть Пан в таком приближении», — порадовался Шоуолтер, ныне работающий в Институте SETI.

Любопытно, что ранее о сплюснутой форме Пана было известно также благодаря первым снимкам, присланным Cassini еще в начале его миссии. В статье, опубликованной в Science еще в 2007 году, ученые предположили, что его гребень образовался задолго до того, как Пан полностью вычистил прореху в кольце вокруг себя.

«Его форма, как многие считают, возникла потому, что спутник постоянно выметает мелкую пыль с кольца, — пояснил Шоуолтер. — По сравнению с размером Пана кольца очень тонкие, так что пыль оседает на его экваторе». По мнению ученых, другой спутник Сатурна — Атлас — имеет похожую форму по той же причине.