Старейший гигант микромира

Отложения докембрийской эры оказались гигантскими бактериями, потомки которых живы до сих пор

Алексей Паевский 21.12.2006, 19:41

Древнейшие останки докембрийской эры, считавшиеся эмбрионами, оказались гигантскими бактериями. Они вырастали до 1 мм. И если бы в докембрии появился человек, то смог бы разглядеть их невооружённым глазом. Впрочем, для этого путешествовать во времени не нужно: гиганты дожили до наших дней.

- общее название той части геологической истории Земли, которая предшествовала началу кембрийского периода, когда возникла масса организмов, оставляющих ископаемые остатки в осадочных породах.

На докембрий приходится большая часть геологической истории Земли - около 3,8 млрд. лет. Стратиграфическое деление докембрия было предметом многочисленных споров. Обычно он делится на венд (570-680 млн лет назад), протерозой (680-2500) и архей (старше 2500). В 90-х годах Стратиграфической комиссией принята единая временная шкала докембрия, однако она до сих пор вызывает много споров.

В 1998 году в журнале Nature появилась статья о древнейших окаменелостях докембрийской эры. Эти богатые фосфоритами отложения Душантуо в Южном Китае тогда интерпретировали как окаменелости эмбрионов, так как в них заметили следы деления. Кроме того, они казались палеонтологам слишком большими для одноклеточных организмов — их размер превышал 1 мм. Однако два открытия, сделанные в 1999 и в 2005 году, заставили Джейка Бэйли из Университета Южной Калифорнии пересмотреть выводы коллег.

По мнению Бэйли, эти остатки — всё-таки окаменелости гигантской бактерии размером почти в миллиметр.

Оба открытия, на первый взгляд, с палеонтологией не связаны. Хотя первое из них состоит в том, что такая бактерия существует на нашей планете и поныне. Именно её открыли в 1999 году. Она названа Thiomargarita и имеет 0,75 мм в поперечнике: ее видно невооруженным глазом. А в 2005 году Саманта Джоэ и Карен Каланетра из Университета штата Джорджия при изучении гигантов микромира установили, что они размножаются делением — процессом, редким среди бактерий, но именно так размножаются эукариоты.

Thiomargarita nam'ibiensis («серная жемчужина из Намибии») — самый крупный известный науке организм-прокариот (безъядерный одноклеточный организм). Бактерия видима невооруженным глазом, ее размер — до 0,75 мм в поперечнике. Открыта в донных осадках близ побережья Намибии биологом Хайде Шульцем из Института морской микробиологии имени Макса Планка в Бремене (Германия), во время исследовательского плавания на российском судне «Петр Котцов» в 1999 г.


Узнав об открытиях коллег, Бэйли сравнил форму и размеры окаменелостей Душантуо и современной Thiomargarita. Оказалось, что они практически идентичны. Кроме того, фосфориты входят в состав продуктов жизнедеятельности Thiomargarita, что ещё раз указало на микробную природу древних отложений.

«По крайней мере, мы предложили альтернативную трактовку древнейших окаменелостей, не менее адекватно описывающую их происхождение», — говорит Бэйли.

Исследование команды американского палеонтолога опубликовано в журнале Nature.

Собственно говоря, древнейшие остатки, имеющие органическое происхождение, еще древнее.

Как выяснили специалисты Австралийского центра астробиологии, горы необычной формы, расположенные в области Пилбара на западе Австралии, оказались строматолитами. Строматолиты возникают в результате жизнедеятельности колоний водорослей, то есть могут появиться только при участии микробов. Так что исследованные скалы, возраст которых около 3,5 млрд лет, оказались свидетелями самых ранних этапов жизни на Земле, сообщает журнал Nature.

«Эти горы — прародитель жизни. Если вы верите, что жизнь зародилась в пределах нашей планеты, возможно, она зародилась именно здесь» — так характеризует объект своих исследований их руководитель Абигейл Олвуд. Фактически горы представляют собой окаменевший фрагмент биосферы, причем не разрозненные элементы, а целую законченную экосистему вроде той, которая и сегодня присутствует в виде подводных коралловых рифов. Такую систему удалось обнаружить и описать впервые.