Спутник Сатурна оставляет за собой след из плазменных пузырей

Один из спутников Сатурна — Энцелад, двигаясь в магнитосфере планеты, оставляет за собой волны и пузыри плазмы, сообщили британские астрономы в докладе на конференции Королевского астрономического общества в четверг. Энцелад, шестой по размеру среди более 50 известных спутников Сатурна, знаменит струями водяного льда, которые испускаются в космическое пространство из трещин вблизи южного полюса. Минеральные соли, обнаруженные в этих выбросах в ходе прежних исследований, навели ученых на мысль, что под поверхностью спутника есть жидкая вода. Зонд Cassini с 2005 года девять раз сближался с таинственным ледяным спутником.

Измерения с помощью плазменного спектрометра и прибора съемки магнитосферы на борту Cassini показали, что эти струи и сам спутник, который двигается со скоростью 30 километров в секунду, оставляет за собой полость в плазме магнитосферы Сатурна, при этом пыль и газ, выброшенные с Энцелада, ионизируются и формируют новую плазму.

«В конечном счете плазма «затягивает» пустоту, остающуюся за Энцеладом, но наши наблюдения показывают, что это происходит не так гладко. Мы видели остроконечные образования в плазме, которые существовали от нескольких десятков секунд до минуты или двух. Мы полагаем, что они могут представлять собой пузыри из частиц низкой энергии, которые формируются, когда плазма заполняет пустоту с разных направлений», — говорит один из авторов исследования Шейла Канани из университетского колледжа Лондона.

С момента появления зонда Cassini в окрестностях Сатурна ученым стало ясно, какую важную и неожиданную роль играет Энцелад в процессах, происходящих в магнитосфере Сатурна.

«Энцелад - источник большей части плазмы в магнитосфере Сатурка. Ионизованные молекулы воды и кислорода, исходящие из горячих источников, формируют большой тор из плазмы, окружающий Сатурн», — отмечает Канани.

Межпланетный аппарат Cassini-Hyugens стартовал к Сатурну в октябре 1997 года. Мини-зонд Hyugens, который до отделения находился на борту Cassini, опустился на Титан в середине января 2005 года и передал множество данных о его атмосфере и поверхности. Основной аппарат остался на орбите и путешествует в системе Сатурна.